El rover Mars Perseverance de la NASA desentierra pistas en busca de vida

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En el suelo de un cráter poco profundo en Marte, el Persistencia del rover de la NASA Lo que los científicos esperan es suciedad que pague. Las rocas marcianas excavadas por el rover muestran signos de un pasado acuoso y están cargadas con los tipos de moléculas orgánicas que subyacen a la vida tal como la conocemos.

Los científicos que colaboran en la misión también dicen que las muestras de roca almacenadas en los tubos del rover tienen la receta química correcta para el futuro regreso a la Tierra. Si hubo vida marciana antigua, preserva la evidencia.

La nueva investigación de persistencia se describe en tres estudios detallados publicados el miércoles, uno en la revista Science y dos en la revista Science Advances. los Los informes de las revistas son muy técnicos y libres de hipérboles, atreviéndose a ser aburridos como la suciedad, pero los científicos involucrados los traducen en una historia muy emocionante.

«Es asombroso. Estamos encontrando organismos en cada roca”, dijo Abigail Allwood, geóloga del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, quien dirige el rover y la gran misión de retorno de muestras de Marte.

Un estudio concluyó que las rocas del cráter experimentaron tres eventos distintos de exposición al agua.

«Esencialmente, las condiciones en la roca cada vez pueden haber sustentado pequeñas comunidades de microbios que migraron a través de ella», dijo en un correo electrónico Michael Dice, geólogo de la Universidad Texas A&M. En una entrevista posterior, agregó: «No lo sabremos hasta que llevemos las muestras a la Tierra».

El 18 de febrero de 2021, la NASA aterrizó con éxito el rover Perseverance en Marte. Aquí está el video en vivo del aterrizaje. (Video: NASA, Foto: NASA/NASA)

La perseverancia es un Descenso de ojo de buey Feb. 18, 2021 para orbitar el cráter Jezero, depositando muestras de rocas en el camino para su examen en la Tierra. Es una misión ambiciosa de varias fases que requerirá que la NASA y su socio, la Agencia Espacial Europea, envíen otro vehículo capaz de enviar muestras a la superficie de Marte. Una nave espacial llevará las muestras de regreso a la Tierra para la investigación de laboratorio. Aún no se ha determinado un calendario preciso, pero la NASA espera tener muestras en su propio territorio a principios de la década de 2030.

Este estudio de Marte es parte del florecimiento de un campo joven Astrofísica, que incluía la búsqueda de mundos potencialmente habitables y el primer ejemplo de vida extraterrestre. A pesar de los esfuerzos de generaciones de científicos y las afirmaciones de los aficionados a los ovnis, el descubrimiento de vida extraterrestre sigue siendo difícil de alcanzar.

Incluso encontrar moléculas amigables con la vida con una mezcla de carbono, hidrógeno y oxígeno está muy lejos de encontrar vida o incluso evidencia de su existencia en el pasado. Tales moléculas pueden ser de origen biológico o no biológico.

Sin embargo, Marte está al frente y en el centro de la búsqueda de la NASA porque tiene muchas propiedades favorables. Marte pudo haber tenido un clima más cálido y húmedo como la Tierra hace unos 3 mil millones de años. La vida puede haber existido alguna vez en la Tierra y Marte al mismo tiempo, y puede haberse originado en Marte y haberse extendido a la Tierra a través de meteoritos. Aunque la superficie ahora es un páramo seco, el planeta podría contener cantidades significativas de agua líquida debajo de la superficie. Tal vez una vida «oculta».

Aunque el rover Perseverance no tiene los instrumentos para detectar vida químicamente si existe hoy, sus instrumentos brindan a los científicos la capacidad de estudiar la superficie marciana con un detalle sin precedentes.

Un nuevo artículo que analiza más de cerca la química de Marte ha sorprendido a los geólogos. Asumieron que iban a excavar rocas sedimentarias. En cambio, las rocas son volcánicas.

El cráter Jezero se formó en un evento de impacto: una roca que se estrelló contra Marte hace al menos 3.500 millones de años. Había agua en el pozo poco profundo hace mucho tiempo. Esto se puede determinar a partir de imágenes orbitales que muestran los restos de un delta que desembocaba en un lago fluvial. Los geólogos planetarios supusieron que el suelo del cráter estaba cubierto de roca sedimentaria formada por tierra y escombros que se acumulaban lentamente en el suelo del lago.

Si tal roca sedimentaria alguna vez existió, ahora se ha ido. Podría ser erosivo, dijo Dice. El lago no duró mucho debido a la falta de roca sedimentaria, lo que habría decepcionado a los astrónomos. La vida tal como la conocemos requiere agua, y las formas de vida complejas tardan en desarrollarse. Si el lago no hubiera durado, la vida podría haber tenido problemas para echar raíces.

Las rocas volcánicas no son una decepción, ya que conservan una gran cantidad de información sobre el pasado de Marte, incluida la presencia de moléculas orgánicas, dijeron los científicos. La presencia de materia orgánica en Marte se ha confirmado en misiones anteriores, pero su naturaleza y química precisas no se pueden determinar con este tipo de investigación a larga distancia y requeriría un estudio de laboratorio en la Tierra, dice la científica planetaria Bethany Ellman. Caltech y coautor de dos nuevos artículos.

«¿Son simplemente materia orgánica que se lava en el sistema, tal vez de material meteórico que era parte del agua? Eso sería lo menos emocionante. ¿O estos pequeños nichos de vida microbiana viven en las cavidades de estas rocas? Eso sería muy emocionante», dijo Ellman.

El rover está «recolectando muestras asombrosas para revelar la historia ambiental de Marte en todas sus formas: la historia volcánica, la historia del agua, la relación de los organismos con esos ambientes acuáticos», agregó.

Todo esto es un intento de resolver el misterio fundamental de Marte: ¿Qué salió mal? ¿Cómo, cuándo y por qué este planeta aparentemente amigable con la vida se convirtió en un lugar tan duro? Puede que el Planeta Rojo no sea un planeta muerto (el informe de la autopsia está incompleto), pero ciertamente se parece a uno.

Los científicos señalan algo de lo que carece Marte hoy: un campo magnético global similar al de la Tierra. Tal campo protege Nuestra atmósfera está protegida de los efectos erosivos del viento solar: partículas de alta energía que se alejan constantemente del Sol, eliminando moléculas más ligeras. Marte no tiene tectónica de placas, un proceso geológico que recicla la corteza terrestre y continúa expulsando agua y lava rica en nutrientes a través de volcanes activos.

En algún lugar del camino, el campo magnético de Marte murió, y luego lo hizo Se convirtió en un tipo diferente de planeta. Perdió casi todo el ambiente. Se convirtió en un mundo desértico frío. No se sabe qué tan rápido sucedió esto. Pero es algo expuesto por las rocas volcánicas del cráter.

El magma contiene cierta cantidad de hierro, que es sensible al magnetismo de un planeta. A medida que la lava se enfría, se cristaliza en roca ígnea, atrapando electrones dentro de minerales que contienen hierro que pueden revelar las propiedades de un campo magnético, como su orientación.

Benjamin Weiss, científico planetario del MIT y coautor de ambos artículos, dijo en un correo electrónico: “En general, tuvimos mucha suerte de tener rocas volcánicas en el cráter y aterrizar sobre ellas. , ya que son adecuados para determinar la edad y estudiar la historia pasada del campo magnético de Marte”.

Una vez que la misión envíe su preciosa colección de rocas a la Tierra, los científicos finalmente podrán saber si la vida alguna vez pisó Marte, lo que plantea nuevas preguntas sobre si la vida podría haber persistido de alguna manera a pesar de la transformación dramática del planeta. .

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